名人故事之Philip Katz

WinZIP创始人 ——Philip Katz

贾菡 / 文

Philip Katz,这个英年早逝惨淡一生的程序员,天才地缔造了ZIP这种压缩文件格式和Internet历史上最有名的共享软件之一——WinZIP。缔造了自由软件打败商业公司的典型成功范例。不仅如此,他的传奇经历曾激励着那么多的年轻人坚定地从事程序员的工作,实现他们的软件梦想。

1988年20岁的Philip对当时流行的BBS非常痴迷,然而一直为断线和传输大文件速度低下所困扰。为了将文件体积缩小或者将多个文件打包成一个文件便于传输,他经常使用那时美国BBS上比较流行的ARC压缩技术。然而,使用ARC需要对开发它的SEA公司付高额的费用,这一点令Philip非常不满,于是自己动手开发了一个叫做PKARC的程序。这个程序与ARC完全兼容,可以压缩和解压缩ARC文件。Philip将PKARC放在网上,以共享软件的方式为其他用户提供下载使用。

用户只需为作者支付微薄的注册费就能几乎免费使用功能毫不逊色的PKARC,因此迅速获得了大批原来ARC用户的极力拥护,这无疑是在断SEA的财路。盛怒之下的SEA将Philip告上了法庭。法庭自然只相信法律而不会考虑PKARC为用户带来了什么。最后判决禁止Philip继续开发和传播PKARC。就这样Philip被迫放弃了PKARC的开发,并为自由创新的权利被人剥夺而气愤不已。

然而这次不小的打击并没有磨灭Philip的斗志,反而激起了信奉自由和平等的他要与ARC斗争到底的决心。在这之后Philip这个天才程序员将他的智慧发挥得淋漓尽致,仅在短短的几周后,就创造了PKZIP。全新的PKZIP压缩工具,使用他发明的后来统治整个BBS世界乃至Internet的ZIP压缩算法,比ARC速度快了将近一倍,压缩率也有一定的提高。Philip继续对PKZIP实行和PKARC一样的做法,坚持对它进行免费发放。PKZIP的出现很快让遍及美国各大BBS的管理员们都先后将原有的.Arc格式的压缩文档转换成Philip的.ZIP格式,又推起了大家对Philip支持的狂潮。在这种强大攻势下,不出半年光景,原来几乎一手遮天的ARC失去了生存的空间近乎于灭绝!正如后来有人评价Philip时所说的那样:“他无疑扮演了ARC掘墓人的角色,为ARC的棺材钉上了最后一颗钉子!”

Philip以一人之力,用自己开发的自由软件击败商业软件公司产品的传奇故事使他成为众多程序员顶礼膜拜的偶像。此后Philip一直坚定不移地进行PKZIP的开发和维护工作。随着PKZIP以燎原的速度被广泛使用,ZIP这种压缩文件格式最终建立并成为DOS时代的压缩标准。直到Windows的诞生,使用Philip创造的压缩算法的软件WinZip更使ZIP格式成为Internet的传输标准,最终ZIP压缩格式成为所有压缩文档的事实标准。这些成就给这个天才程序员又增加了许多耀眼的光环。

然而,光环的背后总会有阴影的存在。这位天才程序员一直恪守自由软件的信念,长期在巨大的压力下编写软件,加之Philip的个人生活一直非常不顺利,为了释放这些压力和缓解精神上的痛楚,他没有选择合适的方式,却不正确地选择了不良的生活习惯,沾染上了许多恶习。最终长期无节制地酗酒摧毁了他的健康,也带走了他宝贵而短暂的生命。2000年4月14日,在一家汽车旅馆里,身边陪伴他的只有几个空酒瓶,就这样年仅37岁的天才程序员Philip Katz永远离开了我们。

Philip Katz的生命是如此短暂,但是,他给世人带来的恩惠却会让我们一直受益下去。现在几乎全世界的每一台个人电脑上都有用Philip创造的压缩算法生成的文档。在下载量高达到1亿4000万次、成为压缩文件标准的ZIP格式的文档开头,都嵌有Philip姓名的字头缩写字母“PK”。也许,我们可以用这种方式永远记住这个自由软件的勇士。

来源:<<程序员>>

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